2017年9月7日 星期四

Stripe公司:Patrick Collison和 John Collison (創業兄弟;彭博商業周刊 / 中文版)



【特寫】IT奇才打倒PayPal
說到互聯網消費,目前美國人每天的交易額在12億美元左右。據美國商務部稱,這個數字過去5年裡大約增加了一倍,並且,隨著電子商務繼續蠶食傳統零售業,未來5年這個數字可能還將再翻一倍。相比之下,人們很難相信,互聯網上的金融基礎設施卻又舊又慢。近年來,電子商務的爆炸式增長超過了基礎服務技術的發展;有意在網上開展業務的公司必須聯繫銀行、處理支付過程的公司以及解決後兩者之間關聯手續的「門戶」公司三方才能搞定。這個過程通常要花費數周時間、涉及許多人,並且要繳納一筆又一筆費用。有很多處理交易的軟件都是幾十年前的東西了,比較先進的軟件是由銀行、信用卡公司和金融服務中間機構編寫的,而他們當中從來沒人在編程馬拉松大賽中得過獎。
2010年,來自愛爾蘭鄉村的帕特里克(Patrick Collison)和約翰(John Collison)兩兄弟開始著手改進這個過程。他倆成立的公司Stripe Inc.開發了相關軟件,企業將其軟件嵌入自己的網站或App後,即可瞬間連上信用卡及銀行系統,接收客戶付款。這款軟件在矽谷創業企業中間大受歡迎。Lyft、Facebook和DoorDash等知名大企業及數千家立志與他們為伍的公司都將Stripe作為開展業務的主要財務工具。
如今,該公司每年處理的互聯網交易總額達到數百億美元,它根據交易額收取一小筆服務費。過去一年裡通過網絡購物的美國人當中,有一半人是通過Stripe完成支付的,雖然他們自己可能並不知道這一點。如此之高的市場滲透率讓Stripe的估值高達92億美元,在同行中間遙遙領先,比最接近的競爭對手高出數倍;而28歲的帕特里克和26歲的約翰也成為全世界最年輕的億萬富翁。
但在線支付是一個競爭相當殘酷的市場。無數的創業企業、大銀行以及谷歌(Google Inc.)、蘋果(Apple Inc.)這樣的巨無霸式高科技公司都在爭取用自己的系統攫取盡可能多的份額。鑒於這樣的競爭態勢,再加上該行業極其微薄的利潤率,研究人員不禁對Stripe估值如此之高是否合理產生懷疑。「我們認為,該公司目前還遠不能證明他們配得上這個估值,」市場研究機構Forrester Research分析師米勒(Brendan Miller)說,「有許多大公司在該領域已經營多年、擁有數千員工,它們處理的交易量要大得多、客戶遍及全球,而Stripe的估值卻比它們還高。」
不過,有一個事實可以印證上述估值的合理性,那就是Stripe剛剛與亞馬遜公司(Amazon. com)達成合作。亞馬遜是互聯網上規模最大的企業之一,也是各路商家最想拿下的大客戶。過去幾周裡,亞馬遜很大一部份交易開始由Stripe處理。雖然雙方不願談及合作的範圍(外界僅根據Stripe在其網站上添加了亞馬遜公司的標識確認它們的合作),不過,這種合作無疑將大大增加Stripe的業務量。
不過,Stripe成立7年來,相比向世界輸送更多的圖書、吸塵器和個人護理套裝這樣的互聯網零售業務,用帕特里克的話來講,其使命更多集中在「增加互聯網創造的GDP」方面。為實現這一點,該公司在支付服務之外正開始拓展業務,編寫軟件工具,幫助企業改變註冊、給員工發薪及甄別欺詐性交易的方式。而在此之外,Stripe更大的雄心是,它希望能改變互聯網企業過去20年來的經營方式,讓所有有聰明想法的人都有參與競爭的機會。帕特里克說,「我們在考慮,要讓兩個在車庫裡創業的人與有10萬名員工的大企業擁有同樣的基礎服務設施——這樣的聚合效應會非常好。」
科里森兄弟出生於愛爾蘭西部的利默里克市(Limerick),童年時期隨家人幾度搬遷,最後在愛爾蘭中部風景如畫的小村莊多米尼爾(Dromineer)定居。他們的父母均有科學教育背景,父親丹尼斯(Denis)是在電子工程方面,母親麗莉(Lily)學的是微生物,但後來兩人都成了企業家。丹尼斯曾在德格湖邊經營一家有24間客房的旅館,麗莉則在家裡開辦了企業培訓公司。「源自法語的『Entrepreneur』(意為[企業家])一詞聽上去很迷人,但真正當企業家並不像你想像的那樣,」帕特里克說,「它看上去很平常,因為不論你父母做什麼,看上去都很平常。」
科里森兄弟在多米尼爾就讀的學校規模不大,每個年級的學生都不超過20人。在課堂上覺得無聊時,帕特里克會悄悄讀其它方面的書。他說,「我會調整好角度,讓老師看不到我開小差,」但多年後他才知道,當時是開明的校長告訴老師們默許他這麼做的。帕特里克畢業前最後一年是在家裡自學的,因為這樣他可以提前參加統一的畢業考、16歲就能畢業。(16歲的帕特里克因開發了一套編程語言及人工智能系統,入選當年的「年度年輕科學家」。當時報紙報道此事時稱他「無疑是愛爾蘭最聰明的人。」)他將通常需要兩年時間才能考完的考試集中在20天裡完成了,在30門考試裡拿了滿分。這一切結束後,他跑了一場馬拉松以示慶祝。
2006年,帕特里克憑他13歲時考的SAT成績就讀美國麻省理工學院(MIT);約翰也跟著來到美國,大約兩年後被哈佛大學錄取。他們兩人業餘時間開發用於iPhone手機的App。第一款熱賣的是售價8美元的維基百科(Wikipedia)App版,用戶用它可以在離線狀態下搜索。他們去掉了不必要的代碼,因而整個App可以裝進一個可下載的文件。他們還參與設計了一個管理EBay網上拍賣的方式,並為此成立了公司Auctomatic,2008年他們將該公司以500萬美元賣掉。
隨後兩人從大學裡輟學,2009年開始搗鼓創業計劃,Stripe就是這個計劃的產物。他們在矽谷帕洛阿爾托(Palom Alto)設了間辦公室,恰巧位於互聯網交易巨頭PayPal原來辦公室的對面。兄弟兩人會騎自行車上班,常常為了騎出個人最好成績而大汗淋漓。PayPal第一批投資人之一莫里茨(Mike Moritz)回憶說,他們這麼做一部份原因是為了競爭,另一部份原因是不捨得買車。莫里茨現在是紅杉資本(Sequoia Capital)的合夥人、也是Stripe董事會成員。「他們有一個優點,他們來到加利福尼亞,卻沒有沾染矽谷那種環境裡的某些風氣,」他說,「他們更謙虛、更成熟。他們的故事是那麼不可思議——從小村莊出來的兄弟兩人,他們創建的公司卻很可能是互聯網行業最重要的公司之一。」
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